Elite Thacher-school wordt opnieuw getroffen door beschuldigingen van seksueel misbruik


De Thacher School in Ojai, Californië, is een exclusieve educatieve enclave met een jaarlijkse rekening van $ 68.000 en een reeks illustere alums, van politici tot CEO’s tot Hollywood-types, waaronder Howard Hughes, Noah Wyle en Joely Richardson.

Meer recentelijk haalde de instelling, die in 1889 werd opgericht, de krantenkoppen vanwege zijn spraakmakende #MeToo-afrekening.

In juni bracht het LA advocatenkantoor Munger, Tolles & Olson een onafhankelijk rapport van 91 pagina’s uit decennia van seksueel wangedrag aan het licht brengen waarbij docenten en studenten betrokken zijn. De bevindingen verdeelden alumni, van wie sommigen de onafhankelijkheid van het rapport in twijfel trokken en vonden dat een voormalig hoofd van de school de zondebok was, terwijl de huidige regering niet aan hetzelfde onderzoek werd onderworpen. In het licht van de kritiek werd in juli opdracht gegeven voor een tweede rapport, dat herhaaldelijk werd uitgesteld. Het is nooit aangekomen.

In plaats daarvan een kaskraker van de nieuwssite Law & Crime landde eind vorige maand. Het schetst beweringen dat de huidige regering een vermeende aanval in mei 2021 verdoezelde, waarbij een student, een familielid van schooloprichter Sherman Day Thacher, naar verluidt werd beschuldigd van het verstikken van een andere student tijdens seks. Het is onduidelijk wanneer hogere functionarissen van het vermeende incident hoorden, maar de student ging naar verluidt voor het einde van het schooljaar naar huis. En volgens niet nader genoemde bronnen in het explosieve stuk zou de administratie de student naar verluidt in augustus hebben benaderd en hem hebben gezegd de school te verlaten en in ruil daarvoor zou het incident niet worden gemeld aan onderzoekers van MTO, en evenmin zouden zijn universiteitsaanbevelingen van Thacher worden beïnvloed.

De elite Thacher School in Ojai, Californië kost $ 65.000 per jaar.
De elite Thacher School in Ojai, Californië, kost $ 67.940 per jaar.
Credit: thethacherschool/Instagr

De vermeende aanval werd pas in december 2021 bij de autoriteiten gemeld.

Deze laatste ontwikkeling heeft Thacher in de schade-beheersingsmodus geworpen, waarbij het hoofd van de school verlof nam – en naar voren kwam als een slachtoffer van seksueel wangedrag door een faculteitslid toen ze een student op de school was, waarvan de gebeurtenissen waren gedocumenteerd in het eerste MTO-rapport.

In een brief van 17 maart kondigde het hoofd van de school Blossom Pidduck, die begin jaren ’90 naar Thacher ging, haar vertrek aan.

In mijn eigen genezingsproces ben ik gaan begrijpen dat dit soort trauma voortkomt uit schaamte en geheimhouding. Het beschermen van dit geheim beschermt uiteindelijk alleen degenen die de schade hebben veroorzaakt”, schreef ze, eraan toevoegend dat het een “enorme impact” heeft gehad op het welzijn van haar en haar familie.

“Om het werk van het ondersteunen en verzorgen van anderen te kunnen blijven doen, moet ik wat tijd nemen voor mijn eigen genezing.”

Schoolhoofd Blossom Pidduck heeft verlof opgenomen
Schoolhoofd Blossom Pidduck heeft verlof opgenomen.

De voorzitter van het schoolbestuur, Dan Yih, noemde haar brief de ‘ultieme demonstratie van kracht en leiderschap’.

Maar sommigen in de Thacher-gemeenschap twijfelen aan de timing van haar verklaring, eraan toevoegend dat het alleen maar meer bezorgdheid oproept over de schuld van zowel de administratie als de raad van toezicht.

“Als mevrouw Pidduck zo afgestemd is op overlevenden, waarom hebben zij, haar administratie en de raad van bestuur dan niet tijdig – zoals wettelijk vereist – de verstikkingsgebeurtenis van seksueel wangedrag in mei gerapporteerd aan MTO of de sheriff van de provincie?” en voormalig trustee en voorzitter van de auditcommissie, Philip Pillsbury, vertelde The Post.

“Uit het Law & Crime-verhaal blijkt dat zij en haar administratie zich bezighielden met een grote doofpotaffaire van student-op-student wangedrag, waarbij ze dreigden dit te onthullen in een tweede MTO-rapport om ervoor te zorgen dat de schuldige student zich ‘vrijwillig’ terugtrok uit de school. Hoe beschermt dit het slachtoffer? Hoe schrikt zo’n cover-up daders af? Waarom heeft Blossom Pidduck als het hoofd van Thacher dit vreselijke wangedrag niet onmiddellijk aan de politie gemeld, aangezien zowel de federale als de Californische verplichte melding van dergelijk misbruik vereist?”

Volgens de staatswet van Californië zijn opvoeders wettelijk verplicht om dergelijke gevallen aan de autoriteiten te melden. Degenen die dit niet doen, kunnen worden beschuldigd van een misdrijf waarop een gevangenisstraf van zes maanden kan worden opgelegd.

The Post vroeg de Ventura County Sheriff’s Department of het de kwestie onderzocht.

Acteur Noah Wyle is een van de beroemde alums van de school en wordt afgebeeld met het voormalige hoofd van de school, Michael Mulligan.  Wyle is niet betrokken bij de beschuldigingen.
Acteur Noah Wyle is een van de beroemde alums van de school en wordt afgebeeld met een voormalig schoolhoofd, Michael Mulligan. Wyle is niet betrokken bij de beschuldigingen.
Getty Images

In een voicemail zei rechercheur Sgt. Ryan Clark van de VCSD zei dat “de hele reeks zaken momenteel wordt onderzocht” en dat het mogelijk niet melden van het incident “een vraag is waar we naar kijken.” Hij voegde eraan toe dat er een gezamenlijk onderzoek loopt met het Ventura County District Attorney’s Office, en “we zullen die kwestie behandelen.”

(Nadat het Law & Crime-verhaal liep, voegde de publicatie een verklaring toe van Clark die de karakterisering van het vermeende verstikkingsincident in 2021 betwistte, en zei dat het slachtoffer “niet betrokken was bij de seksuele activiteit waarnaar in dit rapport wordt verwezen toen de aanval plaatsvond.”)

Brent Nibecker, de toezichthoudende plaatsvervangend officier van justitie, vertelde The Post dat hij geen commentaar kon geven.

Pillsbury voegde toe: “Hebben we als schoolgemeenschap nu een hoofd van de school en leden van haar administratie die zich mogelijk schuldig maken aan crimineel wangedrag door dit specifieke incident in mei vorig jaar december niet te melden? Deze vragen spreken over haar verantwoordelijkheid als hoofd van de school, niet over haar overlevingskansen.”

Het vertrek van Pidduck is een ommezwaai vanaf medio februari, toen ze in een alumni-nieuwsbrief schreef dat ze verheugd was om oud-studenten terug te verwelkomen voor een reünie in juni, waarbij ze zelfs het MTO-rapport aanhaalde. Maar dagen later werd het stuk Law & Crime gepubliceerd en bronnen vertelden The Post dat ze de campus binnen 72 uur verliet.

Toen The Post Thacher vroeg naar het verlof van Pidduck en of leden van de administratie raad hadden ingehuurd in het licht van het Law & Crime-rapport, heeft de school haar brief vrijgegeven, eraan toevoegend dat ze geen aanvullende verklaringen zullen afleggen.

In de afgelopen jaren zijn elite internaten gedwongen te worstelen met onsmakelijke delen van hun geschiedenis. Ritzy Noordoost-instellingen zoals Choate Rosemary Hall en St. Paul’s in New Hampshire soortgelijke audits hebben ondergaan voor seksueel misbruik op de campus.

Voormalig hoofd van de school, de naam van Michael Mulligan werd verwijderd uit de eetzaal
De naam van Michael Mulligan werd verwijderd uit de eetzaal.

Het MTO-rapport hield niet in dat Michael Mulligan – wiens ambtstermijn bij Thacher meer dan drie decennia duurde, tot hij in 2018 met pensioen ging, en inclusief 25 jaar hoofd van de school – zich schuldig had gemaakt aan seksueel wangedrag. Maar het concludeerde dat hij niet waakzaam genoeg was als het ging om het uitroeien van ongepaste acteurs.

In één geval dat in het MTO-rapport wordt beschreven, werd een leraar beschuldigd van het herhaaldelijk verkrachten van een 16-jarig meisje in de jaren tachtig.

“Tijdens het eerste jaar werd hij ook veel gewelddadiger, sloeg me vaak, gooide me vaak zo hard door een kamer dat ik bewusteloos aan de andere kant van het bed belandde”, zei het slachtoffer.

Het rapport merkte op dat Mulligan misbruikers confronteerde, ontsloeg en rapporteerde, maar dat hij ook spijt betuigde over zijn aanpak van sommige situaties.

De school verwijderde zijn naam uit de eetzaal, wat leidde tot terugslag van prominente alumni en boosters, waaronder acteur Jonathan Tucker en filantroop Bill Oberndorf. In september, de Daily Beast meldde dat zij en andere donoren fondsen en steun inhielden in het licht van Thachers acties tegen Mulligan. Zijn verdedigers zeiden dat Mulligan en zijn vrouw hun leven wijdden aan het internaat en zijn studenten en achter de opkomst van de nationale bekendheid stonden. Ze voegden eraan toe dat de school hem tijdens het onderzoek de toegang tot zijn gegevens ontzegde.

In een verklaring aan de outlet schreef de Oberndorf Foundation dat hoewel het “tegen seksueel misbruik en intimidatie van welke aard dan ook is, we ook, als een kwestie van sociale rechtvaardigheid, geloven in een eerlijk proces. Na een zorgvuldige beoordeling van de recente gebeurtenissen in Thacher, zijn we van mening dat Michael Mulligan dit meest fundamentele recht is ontzegd.”

Nu heeft deze laatste bom een ​​nieuwe wolk van wantrouwen en onenigheid opgeworpen onder de eens zo hechte gemeenschap. Pillsbury, wiens vader en zoon ook naar Thacher gingen, noemde het ‘hartverscheurend’.

“Bij Thacher leef je volgens de principes van ‘eer, eerlijkheid, vriendelijkheid en waarheid’. Dit bestuur en de administratie houden zich niet aan het credo. Ze zullen er niet over praten. Ze zullen onze vragen niet beantwoorden,’ zei hij, eraan toevoegend: ‘Dat is niet de Thacher-manier.’

Leave a Reply

Your email address will not be published.