Hoe golf in India zichzelf losmaakt van zijn label als ‘een elite oude mannensport’


Ondanks zijn aankomst in India bijna twee eeuwen geleden, is golf altijd een nichehobby geweest. Nu, als jongere Indiërs Dat is nu langzaam aan het veranderen.

Ondanks zijn aankomst in India bijna twee eeuwen geleden, is golf altijd een nichehobby geweest. Nu, als jongere Indiërs Dat is nu langzaam aan het veranderen.

Op de eerste zaterdag van augustus 2021 gebeurde iets ongekends. Op Indiase Twitter gonsde het van golf: een onderwerp waar het nauwelijks om geeft. Gewoonlijk krijgt een live-wedstrijd in India minder aandacht dan bijvoorbeeld de hoogtepunten van een 20-jarige cricketwedstrijd. Maar op die zaterdag, om 2 uur ‘s nachts IST, waren Indianen op, zochten definities van birdies en bogeys op, lazen uitleg en verversten het leaderboard. Ze noemden allemaal één naam. #AditiAshok. Een 23-jarige Indiase golfspeler, die op het punt stond een historische Olympische medaille te winnen in Tokio, had tienduizenden in de vroege uurtjes wakker gemaakt om naar een sport te kijken die ze nog nooit eerder hadden gezien.

Aditi miste op de laatste dag pijnlijk een medaille en eindigde als vierde. Maar ze kwam dichtbij – dichtbij genoeg om haar landgenoten naar het puntje van hun stoel te duwen, dichtbij genoeg om het profiel van haar sport in haar land iets te verhogen. Haar optreden betekende het wegdrijven van golf als “een elite sport voor oude mannen” in India.

Een korte geschiedenis van de Indiase golf

Golf in India is oud. Erg oud. Ouder dan India zelf, als je 15 augustus 1947 als de geboortedatum van het land beschouwt. Het dateert zelfs van vóór de Eerste Wereldoorlog en, in de sportgeschiedenis, het wereldkampioenschap voetbal, de tenniskampioenschappen van Wimbledon en de allereerste moderne Olympische Spelen.

Als een van de eerste koloniale importproducten brachten de Britten golf naar het subcontinent in 1829 toen ze de Royal Calcutta Golf Club oprichtten. (Het is de oudste golfclub ter wereld buiten Groot-Brittannië.) Al snel ontstonden er meer clubs in verschillende richtingen: de Royal Bombay Golf Club in 1842, de Bangalore Golf Club in 1876 en de Madras Gymkhana-golfclub in 1877.

Dit alles, terwijl golf in de Verenigde Staten, dat nu wordt beschouwd als de leidende natie in de sport, niet eens bestond. Europa maakte er nog kennis mee. Intussen had India aan het begin van de 20e eeuw bijna een half dozijn volledig functionerende clubs.

Vanaf het begin is golf echter grotendeels een spel van de rijken gebleven. De hoge kosten verbonden aan lidmaatschappen, cursusgelden, uitrusting en accessoires maakten de sport exclusief voor de hogere klasse. Dit geldt met name in India, waar de kloof tussen rijk en arm groter is dan in de grote golfspelende landen. De meeste cursussen hier zijn moeilijk toegankelijk, omdat ze eigendom zijn van privéclubs die een forse lidmaatschapsbijdrage vragen, of van het Indiase leger. Een golfset met een driver, een wood, een hybride, zeven sets ijzers en een putter kost in India tussen de ₹ 40.000 en ₹ 2.00.000.

Vanwege zijn exclusiviteit voor de elite, is golf nooit populair geworden in India. Er zijn sporadische successen geboekt op professioneel niveau, slechts een handvol internationaal erkende Indiase namen en heel weinig jonge mensen die de sport beginnen.

Indian golf is echter aan het veranderen.

Niet alle clubs zijn hetzelfde

bossen worden gebruikt om lange shots te raken.

De bestuurder is het grootste hout in de kit.

Strijkijzers worden gebruikt voor kortere opnamen dan bossen.

wiggen zijn slechts speciale ijzers voor specifieke loft shots.

hybriden bieden de lange afstand en hogere lancering van het hout en de gemakkelijke zwaai van het ijzer.

EEN putter wordt gebruikt om de bal in de hole te krijgen.

De COVID-impact

Afgezien van Aditi’s Olympische heldendaden, was er vorig jaar nog een belangrijke katalysator die de groei van golf in India heeft geholpen: de COVID-19-pandemie.

“Golf in India heeft de afgelopen twee jaar een enorme boost gekregen”, zegt Romit Bose, de voorzitter van de Professional Golfers’ Association of India (PGAI). “We hebben een drievoudige toename gezien in de verkoop van apparatuur, het gebruik van faciliteiten en mensen die in het spel komen. Dit is de grootste stijging die India ooit heeft gezien.” Hij zegt dat er elke dag minstens 200 mensen komen spelen in zijn nieuw opgerichte academie binnen Siri Fort Golf Driving Range in Delhi. In het weekend neemt dit aantal met minimaal 1,5 keer toe.

“Vergeleken met de cijfers vóór de pandemie, is de golfuitrustingindustrie met 25 tot 30 procent gegroeid”, zegt Ateet Gaur, de oprichter van Trinity Golf India, distributeur van enkele van ‘s werelds toonaangevende golfmerken. “We zien meer verkopen, niet alleen in metro’s, maar ook in enkele van de kleinere steden zoals Nasik, Kanpur, Meerut, Bathinda en Bikaner. Dit komt omdat er binnen verdedigingsgebieden banen zijn waar ook burgers kunnen spelen. ”

Hamza Yunus, de directeur van golf bij de Prestige Prestige Golfshire Club in Bengaluru, meldt ook een stijging van het aantal boekingen na 2020. “In de weekenden kwamen we nauwelijks aan 180 pre-pandemie. Nu krijgen we meer dan 210 boekingen.”

Maar hoe heeft de pandemie deze aantallen helpen verhogen?

Romit geeft uitleg. “De pandemie heeft ons doen focussen op gezondheid en fitness. Mensen wilden een nieuwe sport gaan beoefenen. Omdat golf wordt gespeeld met minimaal menselijk contact, was het ook veilig. Dus we hebben nieuwkomers’ Hij voegt eraan toe: ‘COVID bracht ook veel mensen terug – laten we zeggen oudere zakenlieden – die golf hadden opgegeven in hun jaren ’30 en ’40. Deze mensen hadden ineens meer tijd om handen. Dus pakten ze hun clubs weer op.”

Nieuwe generatie

De prestaties van spelers als Jeev Milkha Singh en Arjun Atwal in de jaren 2000 spoorden jong talent aan. Het stokje van de Indiase golf wordt sinds de jaren 2010 grotendeels gedragen door Anirban Lahiri, die 18 internationale titels heeft. De 34-jarige wordt nu vergezeld door Shubhankar Sharma (25) en Aditi (24) als de vaandeldragers van de Indiase golf.

“Succes leidt tot succes”, zegt Bibhuti Bhushan, de directeur-generaal van de Indian Golf Union (IGU), de nationale sportfederatie voor golf. “De prestaties van de huidige generatie spelers zoals Anirban en Aditi hebben een enorme interesse in de sport opgewekt en dienen als motivatie.”

Pranavi Urs, 19, uit Mysuru is zo’n voorbeeld. Ze behoorde tot de tienduizenden die er op uit waren dat Aditi een Olympische medaille zou winnen in Tokio. “Hoewel ze een medaille misliep, denk ik dat het een enorme stap voorwaarts was voor golf in India, vooral voor vrouwen”, zegt ze.

Pranavi denkt dat golf geen oude mannensport meer is. “Er ligt veel meer nadruk op fitness. Het is fysieker geworden. Veel meer jongeren, vooral meisjes, zijn bereid het te proberen. Mijn schoolvrienden, die de sport toen nooit begrepen, spelen het nu. Golf is zo’n sport, waarbij het moeilijk is om het aan anderen uit te leggen, maar als je het eenmaal begint te spelen, zul je er absoluut dol op zijn.”

Pranavi speelt momenteel in de Ladies European Tour (LET) Access Series, de officiële ontwikkelingstour naar de LET-serie. Ze begon met de sport toen ze vijf was, nadat ze regelmatig haar vader en broer had zien afslaan. Dat is iets anders met Indiase golfers – de meesten van hen worden meestal door hun vaders in de sport geïntroduceerd. Of ze hebben een legerachtergrond. En bijna allemaal komen ze uit welvarende families. Maar er zijn uitzonderingen, zij het een handvol.

Popularisering van de sport

Het verhaal van Chikkarangappa is een van de meest opmerkelijke in het Indiase golf. Zijn vader, Seenappa, was een metselaar die bij het Eagleton Golf Resort in Bengaluru werkte. Vanwege financiële beperkingen thuis, deed de jonge Chikkarangappa ook mee en werkte als ballenjongen in hetzelfde resort voor minder dan ₹50 per dag.

De jongen, die de spelers wilde navolgen die hij elke dag zag, nam een ​​keer een knuppel en zwaaide die hard naar de bal. Hij dacht dat niemand keek. Maar er was een ooggetuige: Vijay Divecha, de resident coach. Divecha was onder de indruk van het ongetrainde maar bewonderenswaardige schot van de 11-jarige en beloofde Chikkarangappa dat hij hem zou steunen als hij met de sport zou beginnen.

De zoon van de metselaar is nu een van de top 10 pro-golfers in het land. “Ik had geluk. Ik was op het juiste moment op de juiste plaats”, zegt hij. Afgezien van een spraakmakende coach als Divecha, had hij de steun van het golfresort waarvoor hij werkte. “Ik had toegang tot goede faciliteiten, apparatuur en mentoren. Maar het is zeker niet gemakkelijk als je uit een niet-golfachtergrond komt. Het is een lange, zware reis naar de top en je moet veel opofferen.”

Hoewel de 28-jarige Chikkarangappa nu meer nieuwkomers ziet in vergelijking met zijn eerste dagen met golf, vindt hij het nog steeds moeilijk voor iemand buiten de hogere klasse om door te breken. Hij vindt dat de sport toegankelijker en populairder moet worden.

“Je kunt dit niet doen zonder tussenkomst van de overheid”, zegt Rashid Khan, een andere top-10 Indiase golfer. “In cricket heb je de BCCI die voor alles zorgt. Zelfs voor een paar andere sporten in India heb je een goede instantie die zorgt voor zaken als het aanstellen van de juiste coaches. Voor golf hebben we zoiets niet.” Hoewel er instanties zijn zoals IGU, PGAI en Professional Golf Tour of India (PGTI), zijn ze financieel niet robuust en daarom beperkt in macht.

Rashid pleit ook voor meer golfbanen. Op dit moment zijn er volgens de IGU 2.000.000 golfers (amateur en professionals) en 231 banen in India. Dat zijn ongeveer 866 golfers per baan. En niet alle cursussen zijn voor iedereen toegankelijk. Met andere woorden, niet elke golfer kan gemakkelijk een plek vinden om te spelen.

Het opzetten van een nieuwe koers kost echter miljoenen. Daarom stelt Romit voor dat de nadruk moet liggen op het creëren van nieuwe driving ranges in plaats van golfbanen. In tegenstelling tot een baan, waarvoor hectares en hectares land nodig zijn, heeft een driving range slechts de ruimte nodig van een cricketveld. “Het is alsof je gemeenschappelijke tennisbanen hebt. Je kunt een groot stadion hebben zoals Roland Garros, maar we hebben meer banen nodig, die toegangspunten tot het spel zijn.”

Driving ranges zijn ook veel betaalbaarder dan een typische golfbaan, waar de greenfee meestal een paar duizend kost. Op de academie van Romit kun je ballen slaan voor minder dan ₹ 200 – minder dan ₹ 120 als je student bent. De meeste van zijn klanten zijn tussen de 22 en 32 jaar oud.

Privégolfbanen bieden ook speciale kortingen om jongeren aan te trekken. Het lidmaatschap voor golfers onder de 18 jaar bij de Prestige Golfshire Club kost bijvoorbeeld 50% minder dan de reguliere lidmaatschapsbijdrage.

“Het is een mythe dat golf een sport voor de rijken is”, meent Brandon D’Souza, de voorzitter van de Golf Industries Association. Hij is het met Romit eens dat hij meer driving ranges heeft. Afgezien hiervan stelt hij ook voor om binnenlands en inkomend golftoerisme te promoten. “In plaats van naar Europa te gaan, kunnen we onze golfers naar Chennai, Bengaluru, Hyderabad of zelfs Kodaikkanal en Ootacamund laten reizen.” Romit en Brandon willen ook dat clubs nationale competities a la de IPL promoten. “Het moet leuk en vermakelijk zijn voor mensen om aangetrokken te worden”, zegt Romit.

Indian golf heeft nog een lange weg te gaan. De laatste tijd zijn de tekenen echter bemoedigend. Spelers, golfondernemers en beheerders denken dat het nog nooit zo goed is geweest. Zoals Chikkarangappa zegt, is dit het juiste moment om de game meer inclusief te maken. “We moeten een systeem bedenken, waarbij een jongere van elke achtergrond gemakkelijk kan deelnemen aan de sport. Zo kunnen we meer talent vinden. Het zal lang duren om ze te verzorgen. Maar als we nu beginnen, zou een van hen ons 20-25 jaar later een Olympische medaille bezorgen.”



Leave a Reply

Your email address will not be published.