Kan het Dark Sky Reserve bij Hanle een gamechanger zijn voor sterrenkijken in India?


Aangezien Hanle in Ladakh op het punt staat India’s eerste Dark Sky Reserve te hebben, schijnen de vooruitzichten voor sterrenkijken en astrotoerisme helder

Aangezien Hanle in Ladakh op het punt staat India’s eerste Dark Sky Reserve te hebben, schijnen de vooruitzichten voor sterrenkijken en astrotoerisme helder

Voor toeristen die Ladakh bezoeken, zal de reisroute waarschijnlijk het Pangong-meer in de hoofdstad Leh omvatten, en voor de meer avontuurlijke partij, een expeditie naar de Khardung La-pas. Wat velen niet weten, is dat het dorre landschap van de regio, de geringe bevolking en daarom het minimale kunstlicht het ook een bestemming maken voor sterrenkijken. En binnenkort zal India zijn eerste Dark Sky Reserve hebben in Hanle, op ongeveer 250 kilometer van Leh. Het initiatief van het Department of Science and Technology, Ladakh Autonomous Hill Development Council en het Indian Institute of Astrophysics, Bengaluru, zal naar verwachting het astrotoerisme in India een boost geven.

Wereldwijd zijn aangewezen donkere hemelregio’s die zijn ontwikkeld door toerismebureaus van verschillende landen, in samenwerking met astronomen en lokale gemeenschappen, uitgerust met faciliteiten om astrotoerisme te ondersteunen. Omdat voor sterrenkijken ‘s nachts naar afgelegen locaties moet worden gereden, zoeken toeristen naar accommodatiefaciliteiten en dit kan op zijn beurt inkomsten opleveren voor het lokale toerisme.

Sommige bezoekers van Leh zijn zich misschien bewust van observatoria en gastgezinnen die sterrenkijken mogelijk maken. Astrotoerisme wordt gestreefd naar een niche van toeristen, voortgestuwd door astronomieclubs in verschillende steden. Een paar groepen trekken naar afgelegen locaties in Ladakh, de Spiti-vallei in Himachal Pradesh en de woestijnen van Gujarat en Rajasthan om naar de heldere nachtelijke hemel te staren en de sterren, nevels, de Melkweg en andere verre sterrenstelsels te spotten, geleid door astronomen.

Donkere luchtzones

Een aangewezen donkere luchtregio heeft het potentieel om binnenlandse en internationale toeristen binnen te halen. De International Dark Sky Association (IDA), in de VS, heeft tot nu toe 200 dark sky-bestemmingen gecertificeerd als onderdeel van haar International Dark Sky Places (IDSP)-programma. Na een strenge aanvraagprocedure worden plaatsen gecertificeerd als International Dark Sky Sanctuaries, Reserves, Communities of Parks.

Ashley Wilson, IDA’s director of Conservation and Lead voor IDSP, zegt dat IDA gemiddeld ongeveer 20 nominaties per jaar certificeert. 2021 was een uitzondering met de certificering van 37 nieuwe plaatsen. De 200e plaats die in september 2022 werd gecertificeerd, was het Merritt Reservoir State Recreation Area in Nebraska, VS.

In een e-mailinterview stelt Ashley dat “de IDSP-certificering de aandacht vestigt op lichtvervuiling en de noodzaak om de nachtelijke hemel als natuurlijke hulpbron te behouden. Het aanvragen van de certificering ondersteunt beheersinstanties bij het behalen van langetermijndoelen voor natuurbehoud en het verbinden van mensen met de natuur. Bovendien dient het als een economische motor door meer toerisme en lokale economische activiteit te stimuleren.”

Hij haalt voorbeelden aan, zoals gerapporteerd door de Colorado Plateau Dark Sky Cooperative: in 2019 onderzocht een studie van de Missouri State University de economische impact van dark sky-toerisme op de economie van het Colorado Plateau. Volgens de studie zou astrotoerisme kunnen leiden tot $ 5,8 miljard aan bezoekersuitgaven en de creatie van meer dan 11.000 nieuwe banen per jaar ondersteunen, in het komende decennium. Een rapport stelt ook dat aangezien observatie van de donkere hemel meestal ‘s nachts plaatsvindt, toeristen waarschijnlijk de voorkeur geven aan overnachtingen. Gemiddeld besteden overnachtende bezoekers drie keer zoveel als alleen dagbezoekers.

De Himalaya Chandra Telescope, een meteoor en een satelliet in Ladakh

De Himalaya Chandra Telescope, een meteoor en een satelliet in Ladakh | Fotocredit: Obuli Chandran

Een ander rapport dat de economische impact beoordeelt van activiteiten die verband houden met Mont-Megantic, ‘s werelds eerste International Dark Sky Reserve in Canada, schat de jaarlijkse economische impact van inspanningen om de donkere hemel te beschermen en astrotoerisme in de regio op $ 13,8 miljoen. Astrotoerisme-activiteiten in het reservaat worden beschouwd als een belangrijke motor van het toerisme in de regio.

Donkere hemelbestemmingen

In India: Ladakh, Spiti Valley in Himachal Pradesh, woestijnen van Gujarat en Rajasthan, afgelegen locaties in Assam en Meghalaya zijn populaire keuzes.

Internationaal: zoek naar aangewezen dark sky-parken, reservaten en heiligdommen in Noord-Amerika, Zuid-Amerika, Zuid-Afrika, Australië en Nieuw-Zeeland. Een paar populaire regio’s zijn de Atacama-woestijn in Chili, het Kruger National Park in Zuid-Afrika, het True Dark Skies-parcours in New Mexico in de VS, Aoraki Mackenzie in Nieuw-Zeeland en The Pinnacles, het Nambung National Park in het westen van Australië.

Certificeringsproblemen

Er zijn donkere luchtregio’s in Noord- en Zuid-Amerika, Zuid-Afrika, Australië en Nieuw-Zeeland, ontwikkeld in samenwerking met lokale toerisme- en overheidsinstanties, met kennis van astronomie en de noodzaak om lichtomstandigheden te hebben die het zicht van de nacht niet belemmeren luchten.

Niet al deze regio’s zijn gecertificeerd door internationale instanties zoals de IDA of de Starlight Foundation in Spanje. Uit rapporten blijkt dat van de 63 nationale parken in Noord-Amerika er slechts 12 zijn gecertificeerd door de IDA.

Het donkere luchtreservaat dat bij Hanle komt, is nog niet gecertificeerd door de IDA. Ashley zegt dat de IDA contact heeft opgenomen met lokale functionarissen en met dit team samenwerkt om hun IDSP-aanvraag voor te bereiden: “Als ze het aanvraagproces voltooien en een certificering krijgen, zou dit de eerste internationaal erkende en gecertificeerde Dark Sky Place in India zijn. Een certificering kan helpen om het bewustzijn te vergroten en een oproep tot actie aan te moedigen, zodat de mensen kunnen helpen deze (donkere hemel) hulpbron te beschermen.”

Toerisme boosters

Regio’s dichter bij de Himalaya bieden een onbelemmerd uitzicht op de nachtelijke hemel voor enthousiaste astrotoeristen en een nomenclatuur zoals een donkere hemelreservaat of een heiligdom kan het toerisme verder helpen stimuleren, zegt Sonal Asgotraa, oprichter van Astrostays, dat nauw samenwerkt met de lokale gemeenschap in Maan dorp in Ladakh, aan de oevers van Pangong Tso in Leh. “De donkere lucht als hulpbron is er altijd geweest in Ladakh; de aankondiging van een dark sky-reservaat in Hanle is een welkome stap voor mensen in de astrotoerisme-industrie en voor toeristen die graag de donkere luchten willen verkennen. Het heeft bijgedragen aan het creëren van een buzz.”

Sterrenkijkers reizen in kleine groepen, soms vergezeld van astronomen, om de sterrenhemel te bekijken

Sterrenkijkers reizen in kleine groepen, soms vergezeld van astronomen, om de sterrenhemel te bekijken | Fotocredit: KR Deepak

Terwijl een paar toeristen astrotoerisme-activiteiten in Leh hebben verkend, zegt ze dat verder rijden naar Hanle en Zanskar een ongehinderd uitzicht op de nachtelijke hemel kan bieden. “Voor mensen die helemaal reizen, zal het ontwikkelen van accommodatiefaciliteiten in de gehuchten van cruciaal belang zijn”, voegt Sonal toe.

Astrostays heeft toeristen in staat gesteld om naar de sterren te kijken, met hulp van de lokale gemeenschap die is opgeleid in astronomie, en bevat ook elementen van de Tibetaanse kosmologie, gezien de nabijheid van het Phyang-klooster. In de zomer van 2022 lanceerde de organisatie een initiatief genaamd Cosmohub, dat een bezoek aan het 700 jaar oude Phyang-klooster, sterrenkijkervaring en interacties met de lokale gemeenschap omvat.

Hanle daarentegen is uitgerust met het Indian Astronomical Observatory. Hanle ligt 4.500 meter boven de zeespiegel, is een koude woestijnregio en herbergt het Hanle-klooster. De Himalayan Chandra-telescoop, de High Energy Gamma Ray-telescoop, de Major Atmospheric Cherenkov Experiment Telescope en GROWTH-India behoren tot de prominente telescopen in het Hanle-observatorium.

Weg van de stad

“Er is tegenwoordig veel astronomisch bewustzijn en sterfeesten zijn een groeiende trend”, zegt Lenin Tamilkovan, wetenschappelijk medewerker bij Birla Planetarium, Chennai. “Wie naar de sterren wil kijken, rijdt in kleine groepjes naar de buitenwijken of naar locaties in verafgelegen gebieden waar de kunstmatige lichtvervuiling door de stad laag is. Als je in een stedelijke opstelling door een telescoop kijkt, zie je misschien maar een paar planeten.”

Hij verwelkomt de aankondiging van het Dark Sky Reserve in Hanle, Ladakh, en zegt dat koude, hoger gelegen gebieden bevorderlijk zijn voor wolkenvrije, heldere luchten. “Jaren van onderzoek en onderzoek gaan naar het bestuderen van de regio voordat observatoria worden opgericht. Bijna 15 jaar werk ging gepaard met het opzetten van het Vainu Bappu Observatorium in Kavalur in Javadi Hills, Tamil Nadu. Wetenschappelijk en cultureel is Ladakh een geweldige plek om de donkere lucht te observeren in een omgeving zonder vervuiling.”

De pandemische golf

Tijdens de pandemie, met internationale reizen buiten de grenzen, wijst Ashley op rapporten die wijzen op een toename van bezoeken aan parken en andere natuurrijke bestemmingen. Een rapport gepubliceerd door de National Parks Conservation Association, VS, stelt dat toen de nationale parken na de afsluiting in 2020 weer opengingen, ze een toename van bezoekers kregen. Pictured Rocks National Lakeshore had een toename van 41% in bezoeken van juli tot oktober 2020; Yellowstone en Zion National Parks waren ook getuige van een aanzienlijke stijging.

Ashley voegt toe: “Natuurlijk donkere en stille omgevingen kunnen dit gevoel van rust versterken, wat International Dark Sky Places aantrekkelijker maakt.”

De in Hyderabad gevestigde managementprofessional Arpita Bhaskar vertelt over haar pre-pandemische reis naar Nieuw-Zeeland die vol zat met bezoeken aan ongerepte stranden en vulkanische bergen. Wat echter opviel, was de sterrenkijkervaring in het Aoraki Mackenzie International Dark Sky Reserve op Mount Cook. “We kregen een presentatie over de ruimte in een planetarium met een koepel van 360 graden, waarna het personeel ons in een bus op 100 meter afstand naar de donkerste plek in het heelal reed. In die duisternis konden we nauwelijks de omtrek van de telescopen en de gidsen onderscheiden. Toen wij aan de beurt waren om door de telescoop te kijken, was het gevoel niets minder dan euforisch. Terwijl de laserstraal van de gids bleef wijzen, keken we naar de planeten, sterrenhopen, sterrenstelsels, de Melkweg en het Zuiderkruis.”

De ervaring maakte haar bewust van hoe licht ons zicht op de lucht kan belemmeren. “Het reservaat had een no-light-beleid. Toen we ons omdraaiden om te vertrekken, kon ik het niet laten om naar de lucht te kijken en werd ik begroet met een lucht zo donker als het maar kon zijn, maar verlicht door de helderste sterren.”

Leave a Reply

Your email address will not be published. Required fields are marked *