Kijk | De krimpende Armeense gemeenschap in Chennai viert de eeuwenoude band tussen Madras en Armenië


Toen reiziger Georges Atamian de 311 jaar oude Armeense kerk in Georgetown in Chennai binnenliep, gekleed in een lungi, had hij niet verwacht dat hij meteen een gezin zou vinden. Een symbool van de Armeense banden van de stad, de Armeense kerk van de Maagd Maria, geflankeerd door geplaveide paden en frangipanibomen, ziet zelden bezoekers, gezien het feit dat de eens zo bloeiende gemeenschap is geslonken tot een paar gezinnen. Gelukkig viel het bezoek van Georges echter samen met Armeense Kerstdag, traditioneel gevierd op 6 januari, de enige dag waarop de overgebleven leden van de gemeenschap samenkomen in de kerk om hun erfgoed te vieren.

Toen Georges aan de bonte menigte aankondigde dat hij Armeens is, werd hij begroet met vreugdevol gejammer en een warmte die normaal voorbehouden is aan lang verloren gewaande familie. De drie Armeense families die waren samengekomen om Kerstmis te vieren, begonnen al snel de afstamming van Georges op te sporen. Het zoete weerzien werd bezegeld met een kop dampende filterkoffie.

Armeniërs kwamen op 6 januari met vrienden en familie bijeen in de Armeense kerk in Georgetown om Kerstmis te vieren

Armeniërs kwamen op 6 januari met vrienden en familie bijeen in de Armeense kerk in Georgetown om Kerstmis te vieren | Fotocredit: RAVIDRAN R

In de 16e eeuw, op de vlucht voor vervolging door de Ottomaanse Turken, vond deze gemeenschap van kooplieden Madras, handel drijvend in specerijen en zijde. De oudste grafsteen van een Armeniër die in Madras is gevonden, dateert uit 1663. Velen waren werkzaam bij de Oost-Indische Compagnie, die later land aan de gemeenschap schonk om een ​​kerk te bouwen. Rond de jaren vijftig begonnen veel Armeniërs naar andere landen te verhuizen en slechts weinigen bleven. Degenen die vandaag in de stad blijven, zijn Armeniërs die naar Chennai zijn verhuisd in plaats van families en andere persoonlijke belangen.

Een blik van binnenuit in de 311 jaar oude kerk

Een blik van binnenuit in de 311 jaar oude kerk | Fotocredit: RAVIDRAN R

Ashkhen Khachatryan, die negen jaar geleden naar Chennai verhuisde nadat hij in de stad was getrouwd met Kapilan Jesudian, neemt gewoonlijk de leiding over het samenbrengen van de weinige overgebleven Armeniërs in de stad. Er zijn nog maar vijf Armeniërs in de stad, zegt ze, waarvan de meesten met Indiërs zijn getrouwd. .

Elk jaar, na een kort gebed in de kerk, verhuist de bijeenkomst naar haar huis voor de lunch: pilaf met gedroogd fruit, vis en salade. De maaltijd eindigt meestal met Armeens gata, een zoet boterachtig gebakje, als toetje. Ondanks de pandemie hield de gemeenschap vorig jaar vast aan de traditie. Maar elk jaar, als de Armeniërs wegtrekken, komen er minder mensen samen voor Kerstmis.

Armen Makarian, een Iraans-Armeense die nu in Jerevan woont, vloog naar Chennai om de bruiloft van een plaatselijke vriend bij te wonen. Hij wilde Kerstmis in de kerk niet missen. Hij heeft goede herinneringen aan de kerk en haar mensen vanaf het moment dat hij zijn masteropleiding deed aan het Madras Christian College. “Ik kwam met mijn vier broers naar India om te studeren. Ze zitten nu allemaal op verschillende plekken. Maar een van mijn broers is nog steeds in Kolkata”, zegt hij.

Armeense kerk van de Maagd Maria

Armeense Kerk van de Maagd Maria | Fotocredit: RAVIDRAN R

Nane Artsruny arriveerde bijna acht jaar geleden in India, op zoek naar ‘haar minnaar’ en yoga. Ze zegt: “Toen ik voor het eerst naar Chennai kwam, ging ik op zoek naar Armeniërs in de stad. Ik heb Armen en Medrik gevonden [Armen’s college mate who was also Armenian].” Armen grapt: “Ja, we zijn allemaal naar Besant Nagar geweest!” Met meer dan 17 jaar ervaring in het beoefenen van yoga, is het de droom van Nane om een ​​wellnesscentrum te openen. Ze heeft door India gereisd, naar Kolkata, Rajasthan, Delhi, Mumbai, Puducherry… “maar Chennai is mijn favoriete stad in het land.”

De kerk, gebouwd in 1712, werd tussen 1746 en 1749 afgebroken tijdens de Franse bezetting van Madras. Het werd later ingewijd in 1772. Tegenwoordig is de straat die zijn naam dankt aan de kerk, bezaaid met in het zwart geklede advocaten van het nabijgelegen Hooggerechtshof en een reeks geïmproviseerde straatstalletjes. De latei die Armeense Kerk, 1712 leest, gaat bijna verloren in de chaos. Maar als je binnenkomt, valt het hectische tempo van Georgetown stil. De kerk wordt momenteel gerenoveerd ter voorbereiding op een dienst later in het jaar. Terwijl de hoofdstructuur waarin het altaar is ondergebracht een pas geschilderde glans heeft, vertonen het belfort en de kloostergangen bij de ingang tekenen van tijd.

De versleten kloostergangen bij de ingang van de kerk

De versleten kruisgangen bij de ingang van de kerk | Fotocredit: RAVIDRAN R

“Oude Armeense kerken uit de 4e eeuw zijn ontworpen om sterk te zijn, om natuurrampen te weerstaan. Deze kerk is iets anders dan in Armenië, maar de klokkentoren ziet er hetzelfde uit”, zegt Ashken. Terwijl Armen in een gestaag ritme aan de klokkentouwen trekt, weergalmt het machtige klokkenspel door een labyrint van tamarinde- en mangobomen. ‘De klokkentoren is mijn favoriete onderdeel van de kerk’, zegt Nane, knikkend naar het bekende geluid. “Als de klokken luiden, geven ze me leven.”

Leave a Reply

Your email address will not be published. Required fields are marked *