Mumbai, een stad van gemiste kansen?: Interview met Robert Stephens over zijn nieuwe boek, Bombay Imagined


Het nieuwe boek van architect en Mumbaikar Robert Stephens, Bombay Imagined, beschrijft niet-gerealiseerde plannen voor de stad – van een ondergrondse spoorlijn tot kanalen die de moesson reguleren

Nieuw boek van architect en Mumbaikar Robert Stephens, Bombay Verbeelderegistreert niet-gerealiseerde plannen voor de stad – van een ondergrondse spoorlijn tot kanalen die de moesson reguleren

Misschien is Bombay/Mumbai de enige stad die zo duidelijk het product is van omstandigheden in plaats van overleg. Dat gezegd hebbende, het is ook het meest hervormd. In zijn meer dan 300-jarige geschiedenis als opkomend kustgebied tot handelsstad tot wereldstad, zijn er net zoveel missers geweest als treffers. architect en burgerhistoricus Robert Stephens‘ (37) compilatie van de niet-gerealiseerde projecten die Mumbai hadden kunnen vormen, Bombay Imagined: een geïllustreerde geschiedenis van de onbebouwde stadis de nieuwste toevoeging aan de literatuur over de ontwikkeling van de stad, en misschien wel een van de belangrijkste.

Robert Stephens

Robert Stephens | Fotocredit: Tina Nandi

De Amerikaan – een van de laatste in een lange, gelukkige traditie, die van buiten de stad kwam (in 2006) en zich het zijne eigen maakte – heeft rigoureus en vindingrijk meer dan 200 verbeeldingen van Mumbai gewonnen uit, in zijn woorden, ” twee dozijn instellingen op drie continenten”. Denk aan landaanwinningsplannen, infrastructurele overlays, monumentale architectuur, luchthavens en nog meer luchthavens. Alles liep op niets uit, maar vertel ons nog steeds over de stad, over de tijd dat ze ten huwelijk werden gevraagd, en laat ons een beetje speculatie toe. Daarbij heeft de hoofdarchitect van RMA Architects ook enkele figuren uit het verleden aan het licht gebracht die een betere plaats verdienen in de canons van historische personages die Mumbai hebben gevormd. Bewerkte fragmenten uit een interview:

Hoe schat je de relevantie in van het archiveren van het onbebouwde in de geschiedschrijving van de ontwikkeling van een stad?

Als kind op school hield ik van touwtrekken, ondanks het feit dat ons team bijna altijd verloor. Ik zie de gebouwde omgeving van de stad graag als het bijproduct van een stedelijk touwtrekken. Traditioneel zie en hoor je in de bouwgeschiedenis van de meeste steden over de overwinnaars. Degenen die het geluk hadden om hun dromen in werkelijkheid te laten vertalen, spanden de kroon van de geschiedschrijving. Maar voor elk plan dat werd gebouwd, waren er een of twee of drie of een dozijn alternatieve ideeën die elkaar uitdaagden, elk met unieke en vaak relevante argumenten voor hun bestaan. Door terug te spoelen en de stad te verkennen tijdens die baanbrekende momenten van strijd, krijgen we inzicht in het merg waaruit de vorm van onze stad, misschien zelfs haar ziel, is gemaakt.

De Bandra Gateway and Civic Center, voorgesteld door de Schotse polyhistor Patrick Geddes, in 1915

De Bandra Gateway en Civic Center voorgesteld door de Schotse polyhistor, Patrick Geddes, in 1915 | Fotocredit: Tina Nandi

Toen je eenmaal in het momentum kwam om verhalen te verzamelen over niet-gerealiseerde projecten in Mumbai, hoe ver moest je dan je net uitwerpen om dit uitgebreide archief bij elkaar te brengen?

Na 15 jaar in de stad ben ik ervan overtuigd dat mond-tot-mondreclame de beste manier is om iets gedaan te krijgen in Bombay. Als je een kleermaker nodig hebt, vraag je een buurman om advies. Als je een goede makelaar nodig hebt voor het vinden van een appartement, vraag je het aan een vriend. Hetzelfde principe bleek waar te zijn in archiefonderzoek. Als je degenen wilt ontdekken die zich een getransformeerde stad hebben voorgesteld, vraag het dan aan degenen die je al kent. Hoewel ik Charles Correa bijvoorbeeld nooit heb ontmoet, wist ik van zijn uitgebreide werk aan de stad, wat me ertoe bracht om zoveel mogelijk materiaal op te zoeken dat naar hem verwijst als ik kon vinden. In een interview in 1986 onthulde Correa de mislukte droom van Le Corbusier om de Air India Tower op Nariman Point te ontwerpen. Hij riep uit:

‘[Le Corbusier] vroeg meneer Tata, maar meneer Tata weigerde. Hij wees de grootste architect van de eeuw af en nam in plaats daarvan een rotte derderangs firma uit Chicago in dienst om het gebouw te ontwerpen. Kun je je voorstellen dat Corbusier, op het hoogtepunt van zijn macht, dat gebouw had ontworpen? … Tien of twintig andere mensen die over Marine Drive rijden, zouden geïnspireerd zijn geweest om zo’n gebouw te maken. Het zou onze stad hebben veranderd.’ Ongeacht de eeuw waarin ze leefden en werkten, hebben de creatieve bewoners van Bombay altijd graag verwezen naar degenen die ze zowel bewonderen als verachten. Mond-tot-mondreclame, zelfs van degenen wier stemmen al lang zwijgen in het graf, bleek de meest vruchtbare vorm van onderzoek te zijn bij het creëren van de Bombay Verbeelde archief, een collectie die materiaal haalt uit bijna twee dozijn instellingen op drie continenten.

De hoogte van het voorgestelde Indo-Saraceense ontwerp van Chisholm, gezien vanaf Hornby Road

De hoogte van het voorgestelde Indo-Saraceense ontwerp van Chisholm, gezien vanaf Hornby Road | Fotocredit: Urbs Indis-bibliotheek

U hebt dit boek opgedragen aan William Walker. Hij is vooralsnog een onbekende figuur in de geschiedenis van de stedelijke ontwikkeling van Bombay.

Ik zie William Walker graag als een van de vroegste milieubewuste burgeractivisten in de geschiedenis van Bombay. Hij verhuisde naar de stad in 1845, op 45-jarige leeftijd, en bleef 20 jaar. Onder het pseudoniem Tom Cringle schreef Walker tientallen dromerige artikelen die in lokale kranten werden gepubliceerd, waarin hij zijn medeburgers wees op een toekomstig Bombay dat bedachtzamer, efficiënter en in veel opzichten vriendelijker zou zijn.

Ik zie William Walker graag als een van de vroegste milieubewuste burgeractivisten in de geschiedenis van Bombay. Hij stelde voor om straatlantaarns aan te steken met gas dat was opgevangen tijdens de crematie van Bombay’s overledenen, en stelde zich een openluchtgevangenis voor waar veroordeelden zouden kunnen werken aan een herstructurering van de samenleving met een rotsvaste basis.

Walker verzette zich tegen de Back Bay Reclamation Scheme [arguing instead that the very centre of commercial gravity should shift towards the centre of the island where empty land already existed], en in plaats daarvan stelde voor dat de rotsachtige vooroever zou moeten worden omgevormd tot een weelderige wandelpromenade. Walker stelde voor om straatlantaarns aan te steken met gas dat was opgevangen tijdens de crematie van Bombay’s overledene [a gesture he deemed deeply symbolic… even in the darkness of death one exudes a bright light!]en hij stelde zich een openluchtgevangenis voor in de steengroeve op het vasteland, waar veroordeelden zouden kunnen werken aan een herstructurering van de samenleving met een rotsvaste basis [literally]. Tegen het einde van zijn ambtstermijn in Bombay verzamelde Walker zijn artikelen in een in eigen beheer uitgegeven boek en schonk hij een exemplaar aan gouverneur Bartle Frere, misschien in een laatste poging om te pleiten voor de stad waarvan hij hield, maar waarvan hij wist dat die groter kon zijn.

De beboste dierentuin op een heuvel op Chowpatty Cliff zou uitkijken over het industriële landschap van Central Bombay

De beboste dierentuin op een heuvel op Chowpatty Cliff zou uitkijken over het industriële landschap van Central Bombay | Fotocredit: Aniket Umaria | Speculatie

Je gaf opdracht tot ongeveer 30 werken van ‘speculatieve kunst’, visies op projecten in het boek die geen visuele documentatie hadden. Hoe rigoureus was je hierin?

Tijdens het onderzoek kwam ik vaak plannen tegen die met grote literaire bekwaamheid werden uiteengezet. De geschreven beschrijvingen waren zo suggestief dat ik het schema in mijn gedachten kon zien, ondanks het feit dat er geen bekende overgebleven tekening was om het schema te illustreren. Wat begon als een teleurstellende afwezigheid [because I was clear that every failed plan was to be supported by a visual] getransformeerd in een opwindende kans toen we besloten om speculaties te creëren. De basisambitie van elke speculatie was om de stad op een bepaald moment met precisie opnieuw te creëren met behulp van archiefkaarten en historische gegevens, en vervolgens de ingebeelde in te bedden in die nieuw gecreëerde context. In de ruimte tussen deze twee in wezen kwantitatieve lagen [the known historical and the unseen imagined], laten we de fantasie de vrije loop. De toon van de lucht, de kanteling van bomen, de ondergaande zon en andere voor altijd onbekende dingen, dit is waar het artistieke het historische aanvulde.

Welke projecten zouden volgens jou hebben geresulteerd in een Bombay die wezenlijk anders was dan die waarin we ons bevinden?

Van de 200 niet-gerealiseerde visioenen die bestaan ​​uit: Bombay Verbeelde, zijn er ongeveer een dozijn die de stad onherkenbaar zouden hebben gemaakt vanuit zijn 21e-eeuwse vorm. In 1720 bedacht kapitein Johnson van de Oost-Indische Compagnie een plan om een ​​30 meter brede scheur te snijden over de landmassa van de stad van Mahalaxmi tot Mazagon. Het zoutwaterkanaal moest functioneren als een trechter, waardoor de Arabische Zee tijdens de seizoensmoesson door de stad kon stromen in plaats van over de stad. Stelt u zich eens voor, als Johnson’s plak was geserveerd en erin was geslaagd, zouden er meer bezuinigingen zijn gevolgd en zou Bombay zijn veranderd in een Venetië-achtige omgeving, een overstromingsvrije stad met kanalen die de moesson reguleren.

Het Grote Kanaal moest functioneren als een trechter, waardoor zeewater door, in plaats van over, de latente landmassa van Bombay kon stromen.

Het Grote Kanaal moest functioneren als een trechter, waardoor zeewater door, in plaats van over, de latente landmassa van Bombay kon gaan | Photo Credit: Aniket Umaria en Fauwaz Khan | Speculatie

Denk je dat de fysieke geschiedenis van? Bombay/Mumbai is een geschiedenis van gemiste kansen?

Soms, terwijl ik me een weg baan door de ingewikkelde omgeving van Mumbai, droom ik ervan om te dromen: wat als veel van de utopische, altruïstische plannen uit het verleden van Bombay waren uitgekomen? Als [engineer] PG Patankar’s Underground Railway van 1969 was gebouwd, zou mijn dagelijkse woon-werkverkeer in de lokale trein misschien niet het equivalent zijn van een volledige lichaamsmassage? Of, nog radicaler, als [journalist] Ajit Bhattacharjea’s voorstel om privévoertuigen in de Island City in 1973 te verbieden was gerealiseerd, zou ik dan misschien mijn dromerige lot kunnen binnengaan om zonder angst voetganger te zijn? Al meer dan drie eeuwen lang hebben de inwoners van Bombay zichzelf toegestaan ​​om vrij te dromen, alleen om te ontwaken in een nachtmerrieachtige realiteit die consequent de ene gedurfde visie na de andere de rug heeft toegekeerd. De stad van dromen is ook de stad van gemiste kansen.

De schrijver is hoogleraar architectuur aan het Sir JJ College of Architecture, Mumbai.

Leave a Reply

Your email address will not be published.