Stetson Bennett trotseert alle verwachtingen om Georgië naar de overwinning te leiden


INGLEWOOD, Californië – Stetson Bennett was helemaal klaar om te tekenen met Louisiana-Lafayette, een kwaliteitsprogramma van de mid-major Sun Belt Conference. Hij had het hoogste niveau van universiteitsvoetbal een kans gegeven en ging naar Georgia als een walk-on van de middelbare school.

Na een seizoen waarin hij niets deed, vertrok hij naar de junior college, waar hij sterke cijfers neerzette in Jones County in Mississippi, en zich in december 2018 mondeling toelegde op Louisiana-Lafayette.

“Ik werd wakker op de ondertekeningsdag en was van plan daar te tekenen”, zei hij tijdens de zomer, “En toen belde Georgia.”

Kirby Smart bood hem een ​​studiebeurs aan. Bennett kon geen nee zeggen, ondanks de duidelijke hindernissen die hem te wachten stonden om op het veld te komen – de vijfsterrenrekruten en getalenteerde atleten die hem voor zouden zijn. Hij zou worden aangeworven, zelfs als back-up. Maar Bennett was ervan overtuigd dat hij de meer getalenteerde concurrentie kon verslaan.

Maar zelfs de 5-foot-11 quarterback had niet kunnen geloven dat het zo zou werken, niet in deze mate. Dat had niemand gekund. De kansen waren tegen hem gestapeld. Alleen al op de dieptekaart stijgen om op een dag in Georgia te beginnen, was een prestatie. Deze laatste twee jaar zijn legendarisch, een Hollywood-script dat hem, ironisch genoeg, op maandagavond naar Los Angeles bracht voor de nationale kampioenswedstrijd, toen hij zich aansloot bij een exclusieve club van beginnende quarterbacks die opeenvolgende titels wonnen met een 65-7 knuppel van TCU in het SoFi-stadion. Bennett werd de zesde quarterback die dit deed, en de eerste sinds Alabama’s AJ McCarron in 2011-2012, nadat zijn zes-touchdown, 304-yard meesterwerk het perfecte seizoen van de Bulldogs voltooide.

“Hij heeft voor altijd de GOAT-status in Athens, GA.” Zei Smart.

Stetson Bennett
Stetson Bennett trotseerde alle verwachtingen.
Charles Baus/Cal Sport Media/Sipa VS

Het was een verhalenboek dat eindigde op een eenhoorn van een universiteitscarrière die zelfs het Assepoester-verhaal van zijn tegenstander, TCU, die 200/1 kansen had om alles in augustus te winnen, in het niet deed lijken, in termen van onwaarschijnlijkheid.

Een voormalige walk-on die licht gerekruteerd en ondermaats was, die de quarterback werd die Georgië afgelopen januari naar zijn eerste nationale kampioenschap in 41 jaar leidde, en daarna volgde een nog beter seizoen. Bennett won 25 van zijn laatste 26 starts, 28 van de 31 overall en in vier playoff-wedstrijden gedurende twee ‘postseasons’, produceerde in totaal 15 touchdowns, slechts één onderschepping en voltooide 67,8 procent van zijn passes. Dit jaar versloeg hij CJ Stroud, Will Levis, Hendon Hooker en Anthony Richardson – vier van de top vijf draft-in aanmerking komende quarterback-vooruitzichten voor de NFL-draft van april volgens Mel Kiper Jr. van ESPN – en maandagavond de 25-jarige signaal- beller werd de all-time passerende leider van één seizoen in de geschiedenis van Georgië met 4.127 yards.

Denk aan alle quarterbacks in Athens, Georgia vóór hem die de droogte niet konden stoppen, van Matthew Stafford tot Justin Fields, Jake Fromm tot Jacob Eason, Aaron Murray tot Quincy Carter, Eric Zeier tot David Greene. Vorig seizoen begon hij het jaar nr. 2 op de depth chart, achter de gewaardeerde USC-transfer JT Daniels. Toen Daniels een schuine blessure opliep, kreeg Bennett zijn kans. Hij keek nooit achterom, Wally Pipp’ing Daniels.

‘Hij heeft ons overwonnen’, zei Smart.

Stetson Bennett passeert tijdens de nationale titelwinst van Georgië.
Stetson Bennett passeert tijdens de nationale titelwinst van Georgië.
USA VANDAAG Sport

Er zijn soortgelijke verhalen geweest van walk-ons die de kansen op het sterrendom verzetten. De meest recente was Hunter Renfrow, de brede ontvanger van de Raiders die de winnende touchdown voor Clemson ving in de nationale kampioenswedstrijd van 2016. Adam Archuleta, een NFL-analist bij CBS, werd in 2001 een eerste ronde uit de staat Arizona nadat hij als walk-on was begonnen en zeven jaar in de NFL speelde. Arizona State was Archuleta’s enige optie op Divisie I-niveau, en het wilde dat hij linebacker zou spelen, hoewel hij op dat moment slechts 185 pond woog.

“Voor mij was het oké, mijn voet zit tussen de deur”, herinnert hij zich.

Het verhaal van Bennett is anders. Er is maar één quarterback – het is de belangrijkste positie op het veld. Hij moest zoveel overwinnen om de man voor Georgia te zijn. Hij had ongelooflijk veel geloof in zichzelf nodig, een aangeboren vermogen om met tegenspoed om te gaan en zich er niet door negatief door te laten beïnvloeden. En om welvaart aan te kunnen nadat je zo hard hebt gewerkt voor een kans.

“Ik ken niet alle jongens die doorliepen en succes boekten, maar ik zou hem bovenaan of bovenaan moeten plaatsen”, zei Archuleta.

Stetson Bennett viert feest nadat Georgië het nationale kampioenschap heeft gewonnen.
Stetson Bennett viert feest nadat Georgië het nationale kampioenschap heeft gewonnen.
Getty Images

Het is ironisch dat Georgië niet over de bult heen kon komen totdat het uiteindelijk de baan aan Bennett gaf, die bekend staat als ‘The Mailman’, omdat hij op de middelbare school ooit een pet van de US Postal Service droeg naar een demonstratiekamp. Bennett vond het leuk om zijn haar te laten groeien en een bril te dragen naar die showcases, en ze vervolgens te winnen, schokkende toeschouwers.

“Het was mijn ding”, zei hij.

Bij Georgia was de quarterback-positie het enige probleem dat Smart achtervolgde voor al het succes dat hij had in zijn eerste zes jaar bij zijn alma mater. Hij kon het quarterback-raadsel niet beantwoorden, totdat hij uiteindelijk – en met tegenzin – de bal aan Bennett gaf.

In een team van vijfsterrenrekruten en toekomstige NFL-spelers duwde Stetson Bennett Georgië naar nieuwe hoogten, waardoor het het nieuwe Alabama werd als de meest vooraanstaande kracht in de sport. Maandag aan het begin van het vierde kwartaal riep Smart een time-out en schakelde Bennett uit, waardoor hij van het veld kon lopen naar de staande ovatie die hij verdiende. De ene teamgenoot na de andere omhelsde hem – het deel van de film waarin de sappige muziek zou toeslaan.

Na maandagavond zou Bennett een paar dagen in Los Angeles moeten blijven om zijn verhaal voor scenarioschrijvers te pitchen. College football heeft nog nooit zo’n reis meegemaakt als de zijne.

Leave a Reply

Your email address will not be published. Required fields are marked *