Tijgerverhalen: World Press Photo 2022 award-winnaar Senthil Kumaran over het documenteren van mens-tijger conflict in India


De veelzeggende foto’s van fotograaf Senthil Kumaran van 10 jaar verslaggeving over het mens-tijgerconflict in India hebben hem de prestigieuze World Press Photo 2022-prijs opgeleverd in de categorie Long Term Story (Azië-regio)

De veelzeggende foto’s van fotograaf Senthil Kumaran van 10 jaar verslaggeving over het mens-tijgerconflict in India hebben hem de prestigieuze World Press Photo 2022-prijs opgeleverd in de categorie Long Term Story (Azië-regio)

“Ik heb het gevoel dat ik te veel aandacht krijg”, zegt documentairefotograaf Senthil Kumaran. De 39-jarige, gevestigd in Madurai, heeft de prestigieuze World Press Photo 2022-prijs gewonnen in de categorie Long Term Story (Azië-regio).

Sinds de aankondiging vorige week, waarna premier MK Stalin een felicitatie-tweet stuurde, lijkt hij een beetje verbijsterd over de stroom telefoontjes die hij afhandelt. “Er zijn zoveel fotografen die niet eens de kleinste erkenning hebben gekregen”, zegt hij. Maar er is een reden waarom mensen met hem willen praten.

Senthil brengt de delicate balans tussen mens en dier naar boven

Senthil brengt de delicate balans tussen mens en dier naar boven | Fotocredit: Senthil Kumaran

De serie met de titel Boundaries: Human-Tiger Conflict, die hem de prijs opleverde, is anders dan alle andere documentatie over het probleem tot nu toe. Fotojournalisten en natuurbeschermers hebben het conflict lange tijd gevolgd. Maar wat Senthils werk, het resultaat van 10 jaar documentatie in heel India, onderscheidt, is de manier waarop hij het delicate evenwicht tussen mens en dier naar voren brengt. Zijn camera oordeelt en beschuldigt ook niet: voor hem zijn de mensen die het bos bewonen net zo belangrijk als de tijgers met wie ze hun grenzen delen.

Hij legt de majestueuze tijgers vast op hun zwakste momenten

Hij legt de majestueuze tijgers vast op hun zwakste momenten | Fotocredit: Senthil Kumaran

De serie van Senthil, geschoten in zwart-wit, heeft een griezelige kwaliteit. Hij legt majestueuze tijgers vast op hun zwakste momenten: er zijn opnamen van stervende tijgers, tijgers die net in een kooi zijn gekooid, op hun hoede zijnde dorpelingen die op zoek zijn naar een mensetende tijger die door hun buurt zwerft, een eenzame tijger die vanachter een boom recht in de camera kijkt… Sommige composities sturen een rilling over onze rug: zoals de foto van een oudere stamvrouw die in haar eentje struiken snoeit, op een plek waar nog maar drie dagen geleden een dame door een tijger was gedood.

Senthil deed een master in computertoepassingen en werkte in de IT voordat hij zijn baan opzegde om te gaan fotograferen. Tegenwoordig praat hij als een natuurbeschermer over de wetenschap achter mens-dierconflicten. “Dit is het resultaat van de jaren die ik in het veld heb doorgebracht”, zegt hij. “Ik heb de afgelopen 10 jaar 10 dierenoperaties gedocumenteerd door de Forest Department in Tamil Nadu. Vier daarvan waren tijgeroperaties.”

Voor hem zijn de mensen die het bos bewonen net zo belangrijk als de tijgers met wie ze hun grenzen delen

Voor hem zijn de mensen die het bos bewonen net zo belangrijk als de tijgers met wie ze hun grenzen delen | Fotocredit: Senthil Kumaran

Senthil heeft contact gehad met stammen die tijgers vereren, maar ook met mensen die ze verafschuwen. “Maar dat laatste zou ik niet zo snel kwalijk nemen”, zegt hij. “Stel je voor dat je de enige koe die je bezit – de levensader van je familie – verliest aan een tijger.”

Ook heeft hij van dichtbij gezien hoe onze bossen worden vernietigd. “Meer dan 80% hiervan is goed voor de winning van mineralen om in de behoeften van stadsbewoners te voorzien. Alles, van onze mobiele telefoon tot het papier dat we gebruiken, komt uit bossen.”

Senthil weet dat zijn foto’s de wereld niet zullen veranderen. “Maar ze hebben me veranderd; Ik voel me schuldig over de manier waarop ik geleefd heb”, zegt hij, en hij voegt eraan toe: “Ik ben me nu bewust van de broeikasgassen die ik uitstoot en heb stappen ondernomen om dit te verminderen.” Hij is van plan zoveel mogelijk met het openbaar vervoer te reizen. “Zelfs als we een tandenborstel een maand langer gebruiken dan we van plan waren, zal het onze bossen ten goede komen”, zegt hij.

Senthil heeft contact gehad met stammen die tijgers vereren, maar ook met mensen die ze verafschuwen

Senthil heeft contact gehad met inheemse mensen die tijgers vereren, maar ook met mensen die ze verafschuwen | Fotocredit: Senthil Kumaran

Als autodidactische fotograaf zegt Senthil dat hij technieken heeft geleerd door inzendingen voor World Press Photo-awards in de afgelopen 20 jaar te volgen. “Ik had niet verwacht dat ik zou winnen; maar dit is een enorme eer”, vindt hij.

Hij zegt dat zijn liefde voor bossen begon toen hij een kleine jongen was. “Mijn tante en oma vertelden me verhalen over dieren en bossen; Ik had leraren die prachtige verhalen uit boeken lazen’, zegt hij. Jaren later was het niet meer dan normaal dat Senthil werd aangetrokken door de wereld die hij tijdens zijn jeugd visualiseerde.

Het zwerven door de bossen van India heeft hem verrijkt met verhalen. Hij heeft een tijger zijn laatste adem zien uitblazen, majestueuze olifanten ontmoet die ooit wild waren en nu instructies van een man volgen. “Ik hoop ooit een boek te schrijven”, zegt Senthil. “Ik vraag me af of fotografie het juiste medium is.”

Leave a Reply

Your email address will not be published.